Who Was Pierre Auger?

pierre auger 1935The Pierre Auger Observatory experiment was named after Pierre Victor Auger (1899 - 1993), who can be considered the discoverer of giant airshowers generated by the interaction of very high-energy cosmic rays with the earth's atmosphere. Most of his professional life was devoted to the following fields of experimental physics:

  • Atomic physics (photoelectric effect)
  • Nuclear physics (slow neutrons)
  • Cosmic ray physics (atmospheric air-showers)

During the Second World War, he joined the Free French Forces, and partipated in the creation of a French-British-Canadian group on atomic energy research, becoming the head of this department in Montreal.

After the war, he became Director of the Department of Sciences for the UNESCO. He strongly campaigned for the creation of international research organizations.

More information on the life and work of Pierre Auger can be found at the CNRS website.

 Pierre Auger on Cosmic Rays:

"In his excellent paper, Louis LePrince-Ringuet, citing a remark of Powell's at the Conference of Bagneres-de-Bigorre in 1953, declared that from that date on, particle accelerators took the place of cosmic rays, which more or less faded into the background. pierre auger 1960And yet, even today accelerators have not caught up with cosmic rays. For in 1938, I showed the presence in primary cosmic rays of particles of a million Gigavolts - a million times more energetic than accelerators of that day could produce. Even now, when accelerators have far surpassed the Gigavolt mark, they still have not attained the energy of 1020 eV, the highest observed energy for cosmic rays. Thus, cosmic rays have not been dethroned as far as energy goes, and the study of cosmic rays has a bright future, if only to learn where these particles come from and how they are accelerated. You know that Fermi made a very interesting proposal that particles are progressively accelerated by bouncing off moving magnetic fields, gaining a little energy each time. In this way, given a certain number of "kicks," one could perhaps account for particles of 1018 - 1020 electron volts. As yet, however, we have no good theory to explain the production of the very-high-energy particles that make the air showers that my students and I discovered in 1938 at Jean Perrin's laboratory on a ridge of the Jungfrau." — Pierre Auger, Journal de Physique, 43, 12, 1982

Pierre Auger sur Rayons Cosmiques:

"Dans son bel exposé, Louis LePrince-Ringuet a déclaré, en citant une remarque de Powell à la Conférence de Bagnères-de-Bigorre en 1953 qu'à partir de cette époque, les accélérateurs de particules prenaient la relève des rayons cosmiques, qui passaient plus ou moins au second plan. Et pourtant même actuellement, les accélérateurs n'ont pas encore rattrapé les rayons cosmiques. Car en 1938, j'ai pu démontrer la présence dans le rayonnement cosmique primaire, de particules d'énergie supérieure à 1 million de fois le Gigavolt, par conséquent un million de fois supérieure à ce que pouvait produire les accélérateurs à cette époque. Et même maintenant que les accélérateurs dépassent de beaucoup le Gigavolt n'atteignent tout de même pas 1020 eV qui est l'énergie la plus élevée qui ait été évaluée pour ces rayons cosmiques. Par conséquent, le rayonnement cosmique n'est pas détroné en ce qui concerne l'énergie des particules et il a encore devant lui un bel avenir, ne serait-ce que pour savoir d'où proviennent ces particules et comment elles ont été accélérées. Vous savez que Fermi a fait une proposition très intéressante qui est que ces particules sont accélérées progressivement par des chocs sur des champs magnétiques variables donnant chaque fois un petit supplément d'énergie. Et par conséquent avec un certain nombre de ces chocs on pourrait peut être construire des particules de 1018 - 1020 électron-volts. On n'a donc pas encore, actuellement de bonne théorie de la production des particules de très haute énergie qui sont responsables des grandes gerbes de l'atmosphère, celle que, avec mes élèves, nous avons découvert en 1938 au laboratoire de Jean Perrin au Jungfraujoch." — Pierre Auger, Journal de Physique, 43, 12, 1982

Photographs: Courtesy of Mariette Auger. Top: At the Jungfrau (Switzerland), 1935. Bottom: New York, 1960.